22.6.4. 印刷標記語言

雖然按需印刷有很多優點,但印刷業採用這一技術的步伐並不快。原因之一是,雖然數位印刷機本身可以進行高速印刷。但在將數位資料(頁面描述)轉換成高解析度點陣化資料(即傳統工作流程中稱為光柵圖像處理的過程簡稱為RIP)的過程中存在瓶頸。傳統RIP處理過程中,頁面描述僅被RIP一次,製成印版後,上機進行大量印刷。但對個性化印刷來說,每一個檔都是獨特的,因此必須(至少是部分內容)獨立進行RIP處理。

RIP過程需要強大的計算能力。如果一個機器以600dpi解析度每分鐘處理6張A4頁面,則RIP每秒需要生成1340萬圖元。印刷速度越高的機器這一數值也更高。

很多供應商都認識到這一問題,但業界所使用的標準語言如PostScript語言,作為頁面描述語言,沒有物件的概念,不能實現物件的緩衝和重新利用。PDF語言也不能處理可變化的頁面內容。因此供應商只有採用專用的解決方案,這些專用方案使系統可以辨認重複出現的內容,這些重複出現的內容可以僅RIP一次,然後存儲起來。此類系統大大改善了性能。但由於採用專用協議,使互操作成為不可能,也致使整個業界越來越偏離標準。專用方案限制了創新,以及潛在的第三方開發者。

業界主要廠商組成的稱為“按需印刷倡議聯盟”(PODi)的組織致力於推廣數位印刷技術,並通過制定標準推動各供應商設備問的互操作性,引導數位印刷的發展。PODi進行的研究也表明,阻礙市場接受按需印刷的最主要原因之一是缺少統一的標準。

眾所周知,整個印刷流程涉及到編輯、排版、拼版、 RIP、印刷輸出、裝訂等眾多工藝過程。每一個環節都存在不同的可變因素。印刷中涉及到的軟體和硬體設備來自不同的供應商,如作為整個POD系統的核心的 單色、彩色數位印刷機以及前端處理軟體等。因此,實現高效率的個性化印刷必須要有一個標準。

個性化印刷的PPML標準 經過研究PODi於2000年3月發佈了個性化印刷標記語言(Personalized Print Markup Language 簡稱PPML)。 PPML語言除考慮到前面所述的RIP效率問題以外,還考慮到了內容重新利用的問題。因此,借鑒目前軟體和網路界的發展成果,以標準的XML語言為基礎來構建PPML語言。PPML語言的制定過程,實際上是對個性化印刷進行建模,並利用XML語言進行描述的過程。

在PPML語言中,描述達到物件級。頁面內容可以作為有名字的物件下載到印刷機。而已下載的命名物件可以被重新利用,而不需要重新下載和處理。

PPML語言的主要優點可以歸結為以下幾條:

  1. 支援內容重新利用,"下載一次,RIP一次,多次印刷";
  2. 是一個開放標準,不需要使用費;
  3. 能夠支援所有不同的頁面描述語言,如PS、PDF、PCL、AFP等;
  4. 支援流水式和批次處理或應用。

除前述目標外,考慮到業界現狀,PPML語言的開發中沒有追求完美,而是從解決最緊迫問題的角度來考慮問題。

由於可變資料印刷的快速成長,以及不相容的專用格式的傳播,業界急需跨平臺的解決方案。為了快速推出,目前版本的PPML語言沒有將裝訂等後處理過程包含在內。因此,還需要進一步發展或制定新標準以將這一個部分也標準化。 為了取得成功,PPML格式必須能夠吸引現在和未來的印刷系統供應商以及個性化印刷軟體供應商。因此,在保證互操作性的前提下,PPML做了盡可能少的基本功能規定,從而為不同供應商實現具有不同特點的專用系統留下了足夠的空間。

另外,在開發過程中,由於XML語言本身沒有處理點陣資料的功能,而印刷中大量用到點陣資料,因此必須進行處理和擴展。但制定XML的W3C也已經意識到這一點,也在研究新的擴展標準。為了保證與W3C未來標準的相容性,如何過渡成了一個大問題。最後PPML語言開發小組決定利用MIME進行最外層封裝的方式來解決這一問題,由於MIME標準是在電子郵件傳輸等領域得到廣泛應用的標準,因此避免了對XML標準的不相容擴展。

PPML語言其他重要特性

  1. 同時支援嵌入式內容和外部內容:傳統印刷格式向印刷機和印表機傳輸的是完整的資料檔案,PPML支援對外部內容資料單元的引用,這些外部內容資料可存儲在本地硬碟、Intranet或Internet上。當然,必須處理與此相關的一系列新問題,如印刷作業的存檔以及重複、緩衝資訊的管理等。
  2. 生產製造技術要求:除了佈局和重利用方面的表示以外,PPML還包含製造相關的資訊。這些資訊已超出了對頁面內容本身進行說明的範圍,實際上描述的是這些頁面在自動化大量數位印刷的環境下,如何被處理。例如,拼版、裝訂以及其他與製造相關的資料。
  3. 支援可變檔長度:個性化印刷的檔不僅內容或佈局會變化,頁面的數量也會變化。這會對拼版和其他相關的生產工作流程造成重要影響。PPML對此提供了良好的支援。
  4. 支援緩衝預光柵化對象:PPML語言支援緩衝預光柵化物件。因此,支援PPML的印刷系統必須可以將光柵化後的物件拼成頁。這需要對套印的強大支援。同時由於要支援混合內容資料格式,事情變得更為複雜。

對PPML標準的支援,從PODi成員名單可略窺一斑。目前,PODi的成員包括Adobe、Agfa、Barco、Electronics for Imaging、HewlettPackard、Hitachi Koki、IBM、Indigo、Lexmark、MediaFlex、Minolta、NexPress、Nimblefish、Oce、Pageflex、Scitex、Xeikon和Xerox等業界主要廠商。

支援PPML語言的設備和應用軟體在2000年Drupa展會上就已經展出。例如,Xeikon公司推出的CSP 320D和DCP 500D數位印刷機都集成了Xeikon公司自己開發的前端應用系統Emerge DFE,這一前端系統內在支援PPML標準。NexPress 公司推出的600dpi NexPress 200印刷機中,採用基於Adobe公司Extreme結構的NexStation前端,除支援完全的PDF/PJTF外,也提供了PPML語言支援。

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